El Cobre y sus Propiedades más Desconocidas

El cobre representa el mayor porcentaje de exportaciones y es la mayor fuente de ingreso del país (Sernageomin, 2013), (INE, 2015), (Meller, 2013). Aunque su crucial papel en la economía de Chile está asegurado, es necesario ampliar la mirada y abordar el escaso desarrollo de productos con valor agregado a partir de sus propiedades estéticas, conductivas, térmicas, mecánicas, energéticas, ecológicas y antimicrobianas, entre otras.

En 2008, la Environmental Protection Agency (EPA) certificó la propiedad antimicrobiana del cobre, convirtiéndose en el primer metal sobre el cual recae este reconocimiento.

Adicionalmente, la International Copper Association (ICA) junto con la Copper Development Association Inc. han establecido la marca Antimicrobial Copper (Cu+), la cual garantiza con este sello a los productos antimicrobianos en base a cobre, representando una gran oportunidad para la industria de la salud. Por último, la Red Canadiense de Observación de Tendencias en Salud (CNESH) declara al cobre en la lista de referencia de las diez tecnologías nuevas y emergentes más importantes de 2014.

Un equipo de la Facultad de Diseño de la Universidad del Desarrollo (UDD), liderado por la Decano Alejandra Amenábar, ha estado investigando cómo crear papel antibacterial en base a celulosa y cobre para utilizarlo en diversas aplicaciones fundamentalmente sanitarias.

Actualmente, la invención ya cuenta con una solicitud de patente y se espera que en el futuro la tecnología llegue al mercado. Su propuesta consiste en mezclar dos materias primas clave en el país —la celulosa y el cobre— para el desarrollo de papel antibacterial.

"Como Facultad de Diseño nos hemos propuesto hacer una investigación aplicada, que trabaje en conjunto a otras disciplinas y especialmente con la empresa. Con este desafío y con la mirada clara en encontrar una oportunidad, surgió́ la idea de fusionar a dos industrias clave en el país y sus materias primas -cobre y celulosa-. Este fue el punto de partida de nuestra investigación y del logro del primer papel antibacterial en base a celulosa y cobre" comenta Alejandra Amenábar.

La elección del formato de cobre y sus consideraciones físico-químicas, de tamaño y forma son un tema crucial para la investigación. Varias patentes documentan la aplicación biocida del cobre y sales de cobre, orgánicas e inorgánicas, en diversos materiales. Está científicamente aceptado que el mecanismo por el cual hongos, bacterias y virus son inactivados y/o eliminados por los iones de cobre es por la penetración de estos en el microorganismo a través de su membrana celular, alterando sus sistemas vitales (permeabilidad de la membrana, degradación de proteínas, inhibición de reacciones enzimáticas, entre muchos otros efectos dañinos).

Si bien aún no ha comenzado la producción de este papel con cobre, se espera hacerlo en el corto plazo. Según cuenta la Decano de la Facultad de Diseño de la UDD "este proyecto tiene tremendas proyecciones. Actualmente estamos probando con diversos materiales celulósicos. Estamos explorando los aportes que podría tener esta investigación en el ámbito de la salud, en el mercado agrícola, frutícola, de envasado de alimentos (…) Son impensadas las diversas posibilidades de diseño de productos que pueden impactar la sociedad y las personas, a partir de esta nueva tecnología".

Fuente: Revista BASE

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